Casinos bloom along Thailand's once volatile borders
publiziert: Montag, 16. Apr 2001 / 09:47 Uhr

Poipet - Two decades ago the Thai-Cambodian border was a hot spot, with daily clashes between Cambodian resistance groups and the Vietnamese-backed forces of Phnom Penh and the constant fear of a military invasion into Thailand.

Nowadays, the only invasion happening on the border is a daily deluge of thousands of Thai gamblers pouring into neighbouring Cambodia to blow their money at six state-of-the-art casinos. Casinos are illegal in Thailand, but not in neighbouring Cambodia, Laos or Myanmar (Burma), where they have blossomed over the past five years in border areas to attract the comparatively affluent Thai market.

There are at least two casinos on the Thai-Myanmar border, one near Laos's capital of Vientiane, and eight along the Thai-Cambodian border. By far the largest gambling hot spot is Poipet, 220 kilometres east of Bangkok, where in three years some six casinos have been built, including the Tropicanna, Star Vegas, Holiday, Poipet Resort, Poipet Aran and Rambo. Another three casinos have reportedly won licences to open in Poipet, and are expected to be set up soon. According to Poipet casino managers, about 99 per cent of the clientele are Thais. "Before, if I wanted to gamble I had to go to an illegal casino in Bangkok, but it was risky," said Ngo Sae Tang, a Bangkok-based Sino-Thai housewife. "These Poipet casinos are very fancy and you don't have to worry about getting arrested. They even offer free food." On weekends and holidays, Poipet attracts more than 2,000 Thai visitors per day. Last year, before the government passed a regulation forcing Thais to show their passports before entering Poipet, the daily deluge could reach 5,000, said a casino manager who asked to remain anonymous. The growing popularity of Thailand's border casinos has sparked a political debate on the merits and demerits of legalized gambling. One worry, which has not materialized, is that the proliferation of border casinos would lead to a tremendous outflow of cash from Thailand. "Actually there is more of an inflow, because all the major shareholders of the casinos are Thais," said Kraisak Choonhavan, chairman of the Thai Senate committee on foreign affairs. In Poipet, for instance, the Tropicanna is owned by a well-known Thai businesswoman who runs a giant steel conglomerate, the Star Vegas is majority owned by a businessman who runs a nationwide petrol station chain and a third is rumoured to have a deputy prime minister among its "sleeping partners". The casinos use Thai electricity, the Thai telephone network and even the Thai banking system. "According to my contract I'm employed in Cambodia, but I use the Thai Farmers Bank across the border," said one Australian floor manager at the Star Vagas casino. The Poipet casinos employ several thousand Thais and Cambodians as dealers, croupiers and hotel staff, and an international collection of management talent from Australia, the Philippines and Macau.

Other than generating some employment, it is questionable whether Cambodia has benefited significantly from the proliferation of casinos along its border. "Cambodian senators have told me that Cambodia has no laws governing the casinos to make them a better source of revenues, so the casinos benefit only a few politicians who are responsble for handing out the licenses," said Thai senator Kraisak. On the Thai side of the border, there are also serious questions about exactly who is benefiting from the border casino boom. There is the fairly straight forward socio-economic issue of encouraging savings among the public and preventing people from wasting their life savings on gambling. Perhaps more serious is the threat these unregulated casinos pose in terms of acting as money-laundering centres for Thailand's dirty cash, made off the country's notoriously profitable illegal activities such as drug trafficking, prostitution and corruption. Thai social critic Phasuk Pongphaijit, author of "Guns, Girls and Ganja", has argued that Thailand would be better off to legalize the casino business and attempt to regulate it better on its own soil. But past attempts to raise the issue have met with stiff opposition. "So far there hasn't been strong enough public acceptance to making these activities legal," said opposition politician Abhisit Vejjajiva, who noted that a combination of Thai conservatism and the considerable vested interests of the powerful people running the illegal casinos or border establishments has kept the issue out of parliament. "Politicians actually prefer to keep casinos illegal or abroad, because they're less regulated that way," noted Kraisak.

(dpa)

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